ما هو أكبر طائر في العالم؟

أول قطعة من الأحفوري كشف عنها جعلت المتطوع جيمس مالكوم وقفة. استدعى مشرفه ، ألبرت ساندرز ، لإلقاء نظرة. كان ساندرز ، أمين متحف تشارلستون في ذلك الوقت ، يقود المجموعة تشق طريقها عبر حقل في مطار تشارلستون الدولي. كان ذلك عام 1983 ، وكان من المقرر أن يكون الموقع جزءًا من مدرج جديد. تم تكليف الفريق بحفر أي شيء مهم من المنطقة قبل أن يتم تحويله إلى مدرج.

عرف مالكوم وساندرز أنهما كانا يبحثان عن شيء هائل. ربما اعتقدوا أنه حوت – فبعد كل شيء ، كان تكوين جسر تشاندلر الصخري تحت مدينة ساوث كارولينا قاع بحر ما قبل التاريخ ، وهذا تذكير بأنه قبل 25 مليون سنة ، كانت المنطقة محيطًا مفتوحًا. تم العثور على بقايا أحفورية لأشعة قديمة وأزلاجات وحوت مسنن في الموقع في الماضي. لكن هذا لم يكن سمكة أو ثدييات بحرية. لقد كان طائرا.

باستخدام مجرفة خلفية ، أزال الفريق جمجمة وعظام الكتف والساق والجناح في النهاية. ظلت الحفريات في المتحف لعقود من الزمن ، دون دراسة حتى ألقى عالم الحفريات ديفيد كسيبكا نظرة على ما تبقى من الحيوان الذي أطلق عليه اسم بيلاجورنيس ساندرسي في عام 2014. كان جناحي الطائر القديم يبلغ 24 قدمًا – بلا شك أكبر جناحيها من أي طائر معروف. ولكن ما إذا كان P. sandersi هو أكبر طائر على الإطلاق يعتمد على كيفية تعريفنا للمصطلح.

على سبيل المثال ، على الرغم من أن أحفورة تشارلستون كان لها أوسع جناحيها ، إلا أن الطائر كان خفيفًا بشكل لا يصدق ، أقل من 90 رطلاً ، أو “تقريبًا مثل كلب الراعي الألماني الكبير ،” كما يقول كسيبكا ، أمين متحف بروس في غرينتش ، كونيتيكت. .

قارن ذلك بالجزء الأكبر من طائر Argentavis الرائع ، الطائر الهائل الذي يشبه الكندور الذي عاش في جبال الأنديز بالأرجنتين منذ ما يقرب من ستة ملايين سنة. بدون الحفريات الكاملة لدراستها ، كان على علماء الأحافير تقدير امتداد جناحي الحيوان باستخدام مجموعة متنوعة من الأساليب. امتدت التقديرات السابقة إلى حوالي 26 قدمًا ، لكن الأبحاث الحديثة قد حددت جناحيها عند حوالي 21 قدمًا. ومع ذلك ، كان وزن الطائر حوالي 150 رطلاً ، مما يجعله أثقل طائر طار على الإطلاق.

كان هناك أيضًا طيور أثقل كثيرًا لم تحلق أبدًا في السماء. يقول جيرالد ماير ، عالم الطيور في معهد سينكينبرج للأبحاث في فايمار ، ألمانيا ، إن ثلاث عائلات تهيمن على مناقشة أثقل الطيور في العالم على الإطلاق: مدغشقر Aepyornithidae (طيور الفيل) ، و Dromornithidae الأسترالية (طيور الرعد) ، و Phorusrhacidae في أمريكا الجنوبية ( طيور الرعب). في حين أن التقديرات تختلف مرة أخرى حسب طريقة الحساب ، فمن المحتمل أن يكون بطل الوزن الثقيل على الإطلاق طائر فيل أو طائر رعد ، يضيف.

على الرغم من اسمها الدرامي ، كانت الطيور الرعدية بطيئة ، ولا تطير بالحيوانات العاشبة التي جابت أستراليا حتى حوالي 50000 عام. من بين الأنواع الثمانية المعروفة حاليًا ، كان Dromornis stirtoni هو الأكبر. يقول عالم الحفريات بجامعة فليندرز تريفور ورثي: “كان متوسط ​​حجم الذكور 650 كيلوجرامًا (1400 رطل)”. ويشير إلى أن “متوسط ​​الحجم هو مقياس أكثر فائدة من العثور على الغرابة التي كانت الأكبر بين الأنواع – وإلا فسينتهي بك الأمر إلى القول إن البشر يبلغ طولهم 8 أقدام ويزنون 1000 رطل”.

يعد moa العملاق المنقرض في نيوزيلندا أطول الطيور على الإطلاق – ولكن الإناث فقط.
في الواقع ، تدخل طيور الرعد في منافسة مع طيور الفيل في مدغشقر للحصول على تاج الوزن الثقيل جزئيًا لأن العلماء يناقشون ما إذا كان ينبغي النظر في متوسط ​​حجم النوع أو أكبر عضو فيه. أكبر مثال على طائر الفيل – الذي انقرض قبل 1000 عام – هو عينة من النوع Vorombe titan. يبلغ ارتفاع العملاق الذي لا يطير حوالي 10 أقدام ووزنه حوالي 1600 رطل.

هناك سؤال كبير آخر في معركة أن تصبح الطائر الأكبر: كيف يلعب إزدواج الشكل الجنسي في حساباتنا؟ على سبيل المثال ، يُنظر إلى حيوان moa العملاق المنقرض في نيوزيلندا على نطاق واسع على أنه أطول طيور معروفة على الإطلاق – ولكن الإناث فقط.

يقول ورثي: “كانت أنثى moa العملاقة في الجزيرة الجنوبية ، Dinornis robustus ، أطول طائر موجود ، حيث كانت قادرة على الوصول إلى أكثر من ثلاثة أمتار (10 أقدام) و 250 كيلوغرامًا (550 رطلاً)”. وبالمقارنة ، يضيف ، حتى أكبر الذكور من نفس النوع كان حجمهم حوالي ثلث حجم الأنثى. باستخدام متوسط ​​الأنواع ، سيكون moa العملاق أقصر من طيور الرعد أو طيور الفيل.

في هذه الأثناء ، قد لا تتمتع Phorusrhacidae بحقوق المفاخرة باعتبارها أطول أو أثقل الطيور ، ولكن باعتبارها أكبر الطيور التي تأكل اللحوم على الإطلاق ، يمكن القول إنها الأكثر رعبا. خلال معظم الـ 62 مليون سنة الماضية – حتى ما يقرب من 1.8 مليون سنة – حكمت هذه الطيور الرهيبة معظم أمريكا الجنوبية. يقول عالم الحفريات لويس تشيابي ، الذي يرأس الأبحاث والمجموعات في متحف التاريخ الطبيعي في لوس أنجلوس: “كان ارتفاع بعضها سبعة أقدام”. ويضيف أنه مع مناقير ورؤوس ضخمة بحجم رأس الحصان ، “لا بد أنهم قد نقلوا عضة قوية للغاية.”

أكبر طيور اليوم شاحبة بالمقارنة مع كل هؤلاء العمالقة القدامى. طائر القطرس المتجول ، على سبيل المثال ، هو وزن خفيف نسبيًا يبلغ 16 رطلاً فقط ، ويصل طول جناحيه إلى 12 قدمًا ، أي نصف وزن P. sandersi. أطول وأثقل طائر حي هو النعام ، الذي يمكن أن ينمو إلى تسعة أقدام بشكل مثير للإعجاب ولكن ، حتى بهذا الحجم ، يزن أقل من 300 رطل. ستحتاج إلى أكثر من خمس نعامات لتساوي واحدًا من V. تيتان.

في حين أن الصورة التطورية الكاملة لا تزال غير مكتملة ، تشير الدلائل إلى أن V. titan وأنواع الطيور القديمة الأخرى أصبحت كبيرة جدًا لأنها عاشت في الجزر. يقول ماير: “في حالة الطيور التي لا تطير ، يتم تمكين الحجم الكبير من خلال عدم وجود مفترسات محتملة ، خاصة الثدييات آكلة اللحوم”. بعبارة أخرى ، تواجه الأسود والنمور والدببة صعوبة في الوصول إلى الجزيرة. نظرًا لعدم وجود حاجة للاختباء من الحيوانات المفترسة الكبيرة ، يمكن أن تنمو الطيور والحيوانات الأخرى بشكل أكبر ، وهي ظاهرة تُعرف باسم عملاق الجزيرة.

خذ بعين الاعتبار الطيور الرهيبة ، الحيوانات المفترسة الرئيسية في أمريكا الجنوبية لما يقرب من 60 مليون سنة – طالما كانت ، في الأساس ، جزيرة عملاقة. عندما تشكل برزخ بنما قبل ثلاثة ملايين سنة على الأقل ، وربط الأمريكتين ، واجهت الطيور منافسة جديدة. يقول شيابي: “بمجرد إنشاء الاتصال ، هاجرت الحيوانات آكلة اللحوم مثل القطط ذات أسنان السيف والذئاب الرهيبة والدببة وغيرها جنوبًا”. انقرضت طيور الرعب بعد ذلك بوقت قصير.

بالنسبة للطيور العملاقة الأخرى التي لا تطير ، كان المفترس الذي تسبب في هلاكها هو جنسنا البشري. اكتشف علماء الآثار أدلة ، بما في ذلك علامات القطع على عظام الطيور وقشور البيض في وسط القمامة القديمة ، والتي تتزامن مع انقراض الطيور الرعدية ، وطيور الأفيال ، و moa.

أسباب انقراض أكبر الطيور الطائرة – قبل وقت طويل من وجود البشر – أقل وضوحًا ، ولكنها قد تكون مرتبطة بتطورها كمتخصصين ، بدلاً من الأنواع العامة الأكثر قابلية للتكيف. يقول Ksepka إن جناحي P. sandersi الهائل كان سيجعلها “طائرة شراعية عالية الكفاءة” قادرة على السفر لمسافات طويلة دون إنفاق الكثير من الطاقة. لكن هذا يعني أيضًا أن الطائر الكبير ربما اعتمد بشدة على الظروف البيئية التي يمكن أن تتغير بمرور الوقت. من الممكن ، كما يقول كسيبكا ، أن “التغيرات في دوران المحيطات … عطلت التيارات التي تغذيها ، أو أنماط الرياح التي سمحت لها بالتنقل بين مناطق التعشيش ومناطق التغذية”.

من المحتمل أن العمالقة المجنحة قد تحكم السماء يومًا ما مرة أخرى ، إذا كانت الظروف البيئية مواتية لتطورها. في الوقت الحالي ، أقرب شيء حصلنا عليه هو الهيكل العظمي المقلد لـ P. sandersi الذي يتدلى من سقف معرض التاريخ الطبيعي في متحف تشارلستون.